L’allevamento in cattività ha salvato dall’estinzione i pappagalli o le Amazzoni portoricani, ma ha anche cambiato il modo in cui comunicano.

Sarà un ostacolo in futuro?

Un pappagallo o un’amazzone portoricana recentemente liberati mangia il frutto del camasey.

Ci sono circa 600 uccelli di questa specie nel mondo.

Oggi, gli stridii e i fischi dei pappagalli riverberano nella giungla di Porto Rico.

Ma alcuni decenni fa questi suoni stavano per scomparire.

La deforestazione ha messo a dura prova i pappagalli portoricani o le Amazzoni ( Amazona vittata ).

Prima della colonizzazione europea nel XVI secolo, c’erano circa un milione di esemplari.

Negli anni ’70, solo 13 pappagalli portoricani erano rimasti allo stato brado , confinati in una delle ultime aree di foresta dell’isola, El Yunque.

In un ultimo tentativo per impedire che la specie si estinguesse, gli ambientalisti hanno iniziato ad allevarla in cattività.

Il gioco è andato bene: sebbene questi uccelli chiacchieroni verde smeraldo siano ancora in grave pericolo , ora ce ne sono più di 600.

Ora, secondo gli ambientalisti, potrebbe esserci un nuovo ostacolo alla loro sopravvivenza.

I pappagalli in cattività hanno sviluppato un dialetto completamente nuovo, un fenomeno che non è mai stato visto in altre popolazioni di uccelli in cattività, secondo la leader dello studio Tanya Martínez, biologa conservazionista del Portoricano Parakeet Captive Breeding Project del Dipartimento di Risorse naturali e ambientali del Porto Rico.

Intorno al 2013, Martínez, che allora era uno studente di master presso l’Università di Porto Rico, si rese conto che non tutti i pappagalli portoricani suonavano allo stesso modo.

“Se andavi nella foresta di El Yunque per lavorare con la popolazione selvaggia, sembravano quasi una specie diversa” di uccelli in cattività, dice Martínez, il cui articolo è stato pubblicato sulla rivista Animal Behaviour .

Incuriosito, decise di ascoltare le quattro popolazioni di pappagalli esistenti – due selvatici e due prigionieri – e registrarle.

Quello che ha sentito ha confermato i suoi sospetti: le vocalizzazioni non erano le stesse.

Questa possibile barriera linguistica è un problema preoccupante, afferma Timothy Wright , biologo presso la New Mexico State University che non è stato coinvolto nella ricerca.

Affinché la reintroduzione sia un successo, i pappagalli devono essere in grado di comunicare con i loro compagni, soprattutto per rafforzare le relazioni in ogni comunità.

Tre uova di pappagallo portoricano all’interno di un albero cavo.

FOTOGRAFIA DI TANYA MARTINEZ

“Se non puoi dire agli altri che fai parte del loro gruppo, far parte di quel gruppo potrebbe non darti vantaggi”, come unirti a greggi per sfuggire ai predatori e collaborare per trovare cibo, spiega Wright.

Una popolazione in crescita

Il Federal Fish and Wildlife Service statunitense ha creato il primo progetto di riproduzione in cattività di pappagalli portoricani nel 1973, non lontano dal territorio isolato delle selvagge Amazzoni di El Yunque.

Poiché la popolazione selvaggia era stata notevolmente ridotta, gli scienziati si sono rivolti alla creatività.

Hanno portato le Amazzoni da Hispaniola – che sono abbastanza abbondanti nei loro paesi nativi di Haiti e Repubblica Dominicana – a Porto Rico e le hanno usate come padri e madri surrogate di pulcini pappagallo portoricani.

Il programma è stato un successo.

Nel 2006, c’erano quattro popolazioni di pappagalli portoricani: uno stormo in cattività a El Yunque, uno in cattività e uno reintrodotto nella foresta demaniale di Rio Abajo e la popolazione selvatica originaria a El Yunque.

Dopo aver registrato le quattro città sul campo, Martínez ha convertito più di 800 ore di registrazioni in visualizzazioni chiamate spettrogrammi.

Con l’aiuto del suo supervisore, David Logue, che ora è all’Università di Lethbridge in Canada, ha classificato le vocalizzazioni in base alla loro somiglianza.

Si sono concentrati sulle due vocalizzazioni più comuni, scambiate tra i membri di uno stormo per tenersi in contatto.

La ricerca ha rivelato che gli uccelli in cattività emettono vocalizzazioni con almeno due sillabe diverse, mentre gli uccelli selvatici di El Yunque emettono vocalizzazioni totalmente diverse, che equivarrebbero a ripetere una singola sillaba.

Martínez spiega che essere stato esposto fin dalla tenera età alle vocalizzazioni delle Amazzoni Hispaniola e separato dagli anziani pappagalli della loro stessa specie ha probabilmente creato la struttura per gli uccelli in cattività per sviluppare nuove vocalizzazioni.

Ma quelli non erano gli unici cambiamenti vocali.

Lo studio ha anche scoperto che ogni volta che gli ambientalisti dividevano gli uccelli in nuovi gruppi, nelle loro vocalizzazioni apparivano piccole novità.

Il gruppo prigioniero di Río Abajo iniziò a suonare in modo diverso dal loro gruppo originale di El Yunque.

E quando gli uccelli in cattività del Rio Abajo furono rilasciati nella foresta del Rio Abajo, le vocalizzazioni cambiarono di nuovo.