Le balene blu sono gli animali più grandi che siano mai vissuti sulla Terra.

Possono allungarsi fino a 30 metri di lunghezza e pesare 136.000 tonnellate, circa quattro volte

la lunghezza e 20 volte il peso di un elefante africano.

Hanno anche i cuori più grandi del regno animale:

circa le dimensioni di un paraurti e un peso di circa 180 kg.

Fino ad ora, nessuno era riuscito a registrare la frequenza cardiaca di una balena blu.

Questo è comprensibile, date le difficoltà logistiche di misurare il battito di un animale così enorme mentre nuota in mare aperto.

Grazie a un team di ricercatori statunitensi, tuttavia, non solo abbiamo la prima registrazione della frequenza cardiaca di una balena blu, ma

possiamo anche vedere come cambia mentre la balena si tuffa per nutrirsi, arrivando fino a 180 metri di profondità per un massimo di 16 minuti alla volta.

Guidato da Jeremy Goldbogen, assistente professore di biologia presso la Stanford University, il team ha utilizzato un dispositivo di localizzazione specializzato

dotato di elettrodi e altri sensori, che sono stati collegati tramite ventose a una balena blu selvaggia nella baia di Monterey, in California.

I loro risultati sono stati pubblicati il 25 novembre negli Atti della National Academy of Sciences.

“I più grandi animali di tutti i tempi, ovviamente, non possono essere in laboratorio in un edificio”, afferma Goldbogen in un video sul nuovo studio.

“Quindi stiamo portando il laboratorio di biomeccanica nell’oceano aperto usando questi tag di attacco a ventosa.”

I dati mostrano come il cuore di una balenottera azzurra lo aiuti a compiere le sue immersioni

con alimentazione profonda, riferiscono i ricercatori, e suggeriscono anche che questo enorme organo opera vicino ai suoi limiti.

Ciò potrebbe aiutare a spiegare perché nessun animale si è evoluto

per diventare più grande di una balena blu, poiché i bisogni energetici di un corpo più grande

potrebbero superare ciò che è biologicamente possibile per un cuore accogliere.

Una balena blu nuota vicino allo Sri Lanka nell’Oceano Indiano.

Quando la balena si è tuffata per nutrirsi, la sua frequenza cardiaca ha rallentato a una media

di circa 4-5 battiti al minuto, i ricercatori hanno scoperto, con un minimo di due battiti al minuto.

Si alzò mentre la balena si lanciava verso la preda nel punto più profondo della sua immersione, aumentando

di circa 2,5 volte la velocità minima, poi lentamente ricadde di nuovo.

Un’ondata finale si è verificata quando la balena è tornata per riprendere fiato in superficie, dove sono state registrate

le frequenze cardiache più alte da 25 a 37 battiti al minuto.

Essendo il più grande animale del pianeta, le balene blu hanno molto da insegnarci sulla biomeccanica in generale.

Ma sono anche elencati come minacciati dall’Unione internazionale per la conservazione della natura e, poiché i loro corpi giganteschi

sono così dipendenti da un approvvigionamento alimentare

ampio e coerente, intuizioni come questa potrebbero essere particolarmente preziose per proteggere la specie.

“Gli animali che operano agli estremi fisiologici possono aiutarci a comprendere i limiti biologici alle dimensioni”.

Afferma Goldbogen in un comunicato stampa .

“Possono anche essere particolarmente sensibili ai cambiamenti nel loro ambiente che potrebbero influire sulla loro offerta di cibo.

Pertanto, questi studi possono avere importanti implicazioni per la conservazione e la gestione di specie in via di estinzione come le balene blu.”

I ricercatori hanno in programma di aggiungere ulteriori funzionalità al loro tag a ventosa per studi futuri, tra cui un accelerometro

per far luce su come cambia la frequenza cardiaca durante varie attività.

Sperano anche di usare il tag con megattere e altre balene.

“Molto di ciò che facciamo riguarda le nuove tecnologie e molte si basano su nuove idee, nuovi metodi e nuovi approcci”

Afferma il co-autore e assistente di ricerca di Stanford David Cade, che ha inserito il tag sulla balena.

“Cerchiamo sempre di spingere i confini di come possiamo conoscere questi animali.”